Най-доброто място за правене на подводни кабели може да бъде … в космоса


ZBLAN е различен. Не е за НАСА Открит през 70-те години, ZBLAN е странен и причудлив материал. Вид стъкло, съставено от флуориди на тежки метали, вместо типичния силициев диоксид, той има свойства на абсорбция и разсейване, които биха могли да го направят подходящ за лазери от висок клас и дори подводни интернет кабели. Но материалът е крехък и поради различната плътност на съставните му елементи, развива микрокристали, докато се охлажда, разрушава потенциала си. На Земята производителите на ZBLAN правят големи съоръжения, които пускат топчета от разтопено стъкло върху множество истории, като изтеглят материала в нишки. Но засега микрогравитацията предлага най-добрата среда за предотвратяване на разделянето на плътността и избягване на скъпата кристализация. Американските ВВС първи тестват хипотезата през 90-те години, използвайки параболични полети.

Made in Space вече е изпратила своята лаборатория ZBLAN с микровълнова фурна при минали стартове на SpaceX. За разлика от типичното производствено съоръжение, където една машина се зарежда и презарежда с изходните си материали, тази прави повече пътувания. Предшестващите материали се зареждат предварително в лабораторията; когато свърши кабела, астронавтите изпращат машината обратно на Земята с готовото влакно вътре. „Опитваме се да проявяваме уважение към времето, което астронавтите имат“, казва Ръш. „Те го изваждат, включват захранването и данните и отплуват.“ (В бъдеще компанията планира да инсталира производствено съоръжение в орбита, така че само материалът да се издига и да пада.) Проектът остава в проучването фаза, произвеждайки само малки количества фибри, но Ръш казва, че следващата година планира да пусне по-голямо съоръжение, което може да произведе достатъчно ZBLAN, за да се продаде на клиентите.

Дори и с високите разходи за стартиране и връщане, математиката за орбитално производство работи, казва Ръш. Един килограм материал може да произведе хиляди метри ZBLAN, а всеки метър се продава за повече от 100 долара. Компанията казва, че е инвестирала милиони в развитие на ZBLAN, нито една от които не идва от НАСА.

„В крайна сметка това не може да се избегне“, казва Ръш. „И дори и да е така, не можете да изградите нещо с една основа.“ Made in Space планира да пусне „четири до шест“ други полезни товари през следващата година, за да тества други материали, които могат да се възползват от производството на микрогравитация.

За Бриденстийн друга неизползвана дейност е производството на лекарства. Миналия месец НАСА стартира Съюза за индустриална биомедицина с университета в Питсбърг. Медицинските изследвания вече са основен компонент от това, което прави МКС, но идеята, казва Бил Вагнер, директор на Института за регенеративна медицина Макгоуън на Пит, е да намери бизнес модели, които да вълнуват инвеститорите. Материалите са най-далечни – Институтът вече експериментира на МКС с разградими метални сплави, полезни за коронарни стентове. Има също така вълнение, че микрогравитацията може да забави диференциацията в стволовите клетки, разширявайки прозореца за експерименти и че въздействащите на болестта ефекти на микрогравитацията могат да направят МКС привлекателно място за тестване на наркотици, използващи така наречените органи върху чип вместо хора.

Все пак, комерсиализирането на наркотици и устройства изисква голяма инвестиция – стотици милиони долари в подкрепа, да речем, на клинично изпитване – и проучванията все още се зараждат. Вагнер смята, че този вид пари ще отнеме известно време, за да се разточи; Съюзът, според него, е в етап на събиране на идеи, които може да започнат да интригуват по-големите инвеститори. „Може да не сложа залог за огромен долар, но бих искал да запазя това място на масата“, казва той.

Херцфелд на Джордж Вашингтон не е убеден, че плановете на НАСА имат крака; опитите за стартиране на космическото производство датират в края на ерата на Рейгън. Но има няколко причини за оптимизма, казва той. Едното е, че плановете на ZBLAN включват подобряване на продукт, който вече е на пазара на Земята, а не опит за генериране на търсене от нулата. Тогава има зараждащата се орбитална икономика: компании, които вече участват в изстрелването и пренасянето на полезни товари на МКС и в проектирането на съоръженията и роботите. Плюс това, има възможности за сателитна поддръжка и туризъм, които биха могли да помогнат да се оправдае стабилното човешко присъствие в орбита.